27 de Agosto – Lester Young

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Lester Young (Woodville (Misisipi), 27 de agosto de 1909 – Nueva York, 15 de marzo de 1959) fue un m煤sico estadounidense de jazz, saxofonista tenor y clarinetista.

Apodado Pres o Prez por Billie Holiday, es una de las figuras m谩s importantes de la historia del jazz, y su trabajo discurri贸 por los campos del swing, el bop y el cool.

Est谩 considerado, junto con Coleman Hawkins, uno de los dos saxofonistas m谩s influyentes, sobre los que se construye toda la tradici贸n del saxo tenor en el jazz.

Aunque vivi贸 sus primeros a帽os cerca de Nueva Orleans, Lester Young se traslad贸 hacia 1920 a Minneapolis, donde tocar铆a en una legendaria orquesta familiar.

Estudi贸 viol铆n, trompeta y bater铆a; empez贸 con el saxo alto a los 13 a帽os.

En vez de realizar una gira por el sur, Young abandon贸 el hogar familiar en 1927 y se uni贸 a otra de los Bostonianos de Art Bronson, y durante ese trabajo cambi贸 al saxo tenor.

Regres贸 con la banda familiar en 1929, y toc贸 durante unos a帽os como m煤sico independiente con las territory bands, como los Blue Devils de Walter Page en 1930, en 1931 con el saxofonista y clarinetista Eddie Barefield (1909 – 1991), de nuevo con los Blue Devils durante 1932 y 1933, y con Bennie Moten y King Oliver en 1933.

En esos a帽os pasaba muchas temporadas en Kansas City que era en ese momento un crisol de donde surgieron algunos de los nombres m谩s grandes en el jazz de los a帽os 30. Esa 茅poca aparece reflejada en la pel铆cula Kansas City de Robert Altman.

Toc贸 con Count Basie por primera vez en 1934, pero lo abandon贸 para reemplazar a Coleman Hawkins en la orquesta de Fletcher Henderson.

Sin embargo, los dem谩s m煤sicos no se adaptaron a su sonido, tan diferente del de Hawkins, y debi贸 abandonar la banda al poco tiempo. Hizo una gira con el saxofonista y tubista Andy Kirk (1898 – 1992), y volvi贸 despu茅s con Basie en 1936.

En esa 茅poca conoci贸 a la joven Billie Holiday y se convirtieron en amigos de por vida. En su autobiograf铆a Billie Holiday recuerda un concurso entre el joven y Chu Berry:

“(鈥) Esa noche Benny Carter toc贸 junto con Bobby Henderson (musician), y estaba Lester, con su saxof贸n peque帽o y viejo, con cinta adhesiva y bandas de goma.

Sentado cerca estaba tambi茅n Chu, y todo el mundo empez贸 a discutir sobre qui茅n era el mejor de los dos, tratando de dar lugar a una competencia entre Chu y Lester.

Benny Carter sab铆a que Lester podr铆a brillar en un duelo de esa manera, pero para los dem谩s el resultado no daba lugar a dudas: Chu habr铆a borrado a Lester en un instante.

Chu ten铆a un buen saxof贸n dorado, pero no lo ten铆a con 茅l en ese momento. Pero Benny Carter no se rindi贸. Estaba conmigo: 茅l ten铆a confianza en Lester. As铆 que se ofreci贸 a ir a buscarle el instrumento a Chu. Fue y volvi贸.

Entonces Chu Berry propuso tocar ‘I got rhythm’. (鈥) Chu hizo su interpretaci贸n y a continuaci贸n, fue el turno de Lester. Toc贸 al menos quince “estribillos”, simplemente bien hechos, ninguno igual a otro, y cada uno mejor que el anterior. Cuando el 煤ltimo termin贸, Chu Berry hab铆a sido liquidado.”

En septiembre de 1936, tuvo su primera y legendaria sesi贸n de grabaci贸n, con un peque帽o grupo dirigido por el pianista. Las versiones de esa sesi贸n del est谩ndar de 1924 George e Ira Gershwin Lady be Good y de Shoe Shine Boy causaron una profunda impresi贸n en la comunidad jazz铆stica.

Inspirado en parte en Jimmy Dorsey y Frankie Trumbauer (1901 – 1956), Young hab铆a desarrollado un sonido muy original con el saxo tenor, contrapuesto al de Hawkins (considerado hasta ese entonces el modelo), y que ser铆a una influencia importante en los saxofonistas de la l铆nea de los a帽os 50 denominada cool, como Stan Getz, Flip Phillips (1915 – 2001), Paul Desmond, Lee Konitz y el amigo Dexter Gordon, entre muchos otros.

El sentido mel贸dico y r铆tmico de Lester Young, as铆 como su articulaci贸n, habr谩n de ser tambi茅n una fuerte influencia para el joven Charlie Parker. De hecho, Gunther Schuller defini贸 a Young como el artista de jazz m谩s influyente entre Louis Armstrong y Parker.

Durante esa primera etapa con la orquesta de Basie, Young hizo historia adem谩s por el acompa帽amiento que hizo en grabaciones de la cantante Billie Holiday, junto a un peque帽o grupo dirigido por el pianista Teddy Wilson. En algunos registros con Basie y los Kansas City Six, se puede o铆r a Lester Young tocar tambi茅n el clarinete.

Tras dejar a Basie en 1940, la carrera de Young sufri贸 un par贸n. Codirigi贸 un grupo en Los 脕ngeles con su hermano, el baterista Lee Young (1914 – 2008), antes de reunirse de nuevo con Basie en diciembre de 1943. Los nueve meses siguientes fueron excepcionales: grab贸 una memorable sesi贸n en cuarteto con el contrabajista Slam Stewart, y protagoniz贸 el cortometraje Jammin’ the Blues.

Su experiencia del racismo durante el servicio militar fue tan mala que qued贸 afectado mentalmente para el resto de su vida. Lester, con el paso del tiempo acentu贸 la originalidad de su estilo personal, y se hizo cada vez m谩s exc茅ntrico. Estaba persuadido de que ten铆a poderes paranormales, y comenz贸 a vestirse de manera extravagante: llevaba un extra帽o sombrero y un largo abrigo negro que le llegaba hasta los tobillos. Tocando en la secci贸n de saxofones de las orquestas hab铆a hecho un h谩bito de sostener el saxo muy inclinado (a veces casi horizontal) y – seg煤n lo documentado por varias fotograf铆as – hizo uso de este recurso tambi茅n en sus actuaciones como solista.

Particip贸, bien pagado por Norman Granz (1918 – 2001), en las giras de Jazz at the Philharmonic a lo largo de los a帽os 40 y 50, hizo varias grabaciones para Aladdin y trabaj贸 tambi茅n de forma independiente como acompa帽ante de otros m煤sicos. Young adapt贸 tambi茅n su estilo al bop sin dificultad.

Muchas de sus grabaciones de los a帽os 50 demuestran una profundidad emocional mayor que en las de sus primeros tiempos; sin embargo, fue motivo de depresi贸n para 茅l ver que varios de sus imitadores blancos consegu铆an mucho m谩s dinero. Se dio a la bebida y, tras enfermar en Par铆s en 1959, se recluy贸 en casa y se dedicar铆a casi por completo a beber.

En 1981, OyamO (Charles F. Gordon) public贸 el libro La resurrecci贸n de Lady Lester, subtitulado “Una canci贸n po茅tica del humor basada en la leyenda de Lester Young”, que representa la vida de Young. El trabajo fue adaptado posteriormente para el teatro, y se puso en escena en noviembre de ese a帽o en el Manhattan Theatre Club de Nueva York, con un combo de cuatro m煤sicos de jazz dirigido por Dwight Andrews.

Se dice que Lester Young populariz贸 el uso del t茅rmino “cool” para significar algo a la moda. Otro t茅rmino de argot que acu帽贸 fue el t茅rmino “pan” para el dinero. 脡l preguntaba: “驴C贸mo huele el pan?” al preguntar cu谩nto le iban a pagar por un concierto.

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