26 de Septiembre – Bessie Smith

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Bessie Smith (Chattanooga, Tennessee, 15 de abril de 1894 – Clarksdale, Misisipi, 27 de septiembre de 1937), conocida como la “Emperatriz del blues”, fue la cantante de blues m√°s popular de los a√Īos 20 y 30 y la m√°s influyente en los cantantes que la siguieron.

El primer empleo de Smith fue de bailarina en la compa√Ī√≠a Moses Stokes en un espect√°culo en el que tambi√©n trabajaba Ma Rainey, quien no le ense√Ī√≥ a cantar, pero que probablemente le ayud√≥ a desenvolverse en sus comienzos.

En 1912, su hermano Clarence le consiguió su primer contrato como profesional.

Smith comenz√≥ a desarrollar su propio espect√°culo alrededor de 1913, en el teatro “81” de Atlanta, en 1917 fue descubierta en un club de Selma, Alabama, por Frank Walker (de la discogr√°fica Columbia) y en 1920 hab√≠a conseguido ganar una reputaci√≥n en el sur y a lo largo de todo el litoral este de Estados Unidos.

En 1923, cuando el blues comienza a vender discos, firmó con la Columbia records, y rápidamente trazó la línea de la Theater Owners Bookers Association.

Su primera grabación fue Down Hearted Blues, grabada en Nueva York en febrero de 1923, una canción escrita y registrada previamente por Alberta Hunter.

Ese mismo a√Īo graba tambi√©n Jailhouse Blues, disco que, en cierto sentido, “se√Īala la aparici√≥n del blues cl√°sico”3‚Äč

Trabajando duramente en el teatro durante los meses de invierno y viajando el resto del a√Īo (ten√≠a su propio vag√≥n de ferrocarril), Smith lleg√≥ a ser la actriz negra mejor pagada de su tiempo.

Realizó grabaciones junto a los artistas más importantes del momento, como Louis Armstrong, James P. Johnson, Joe Smith, o Fletcher Henderson.

Con Louis Armstrong grab√≥ el tema “St. Louis Blues”, que “constituye el ep√≠tome del blues cl√°sico y destaca por el extraordinario equilibrio existente entre la interpretaci√≥n vocal y el solo de corneta”3‚Äč

La carrera de Smith fue breve debido a una combinación de alcoholismo, La Gran Depresión (la cual paralizó toda la industria discográfica) y el nacimiento del vodevil.

Smith, sin embargo, nunca paró de realizarse. Mientras que los días de espectáculos elaborados estaban de moda, ella continuó viajando e invirtiendo tiempo de vez en cuando en cantar en clubs.

En 1929 protagoniz√≥ el cortometraje St. Louis Blues (canta la canci√≥n “St. Louis Blues” junto a los miembros de la orquesta de Fletcher Henderson, el coro de “Hall Johnson” y en un ambiente musical radicalmente diferente al resto de sus grabaciones) y trabaj√≥ tambi√©n en un fracaso de Broadway llamado Pansy, un musical en el que toda la cr√≠tica coincidi√≥ en que ella era la √ļnica actriz que sobresal√≠a.

John Hammond la convenció para grabar cuatro temas para la casa Okeh en 1933, después de verla actuar en el nightclub de Filadelfia.

Estas iban a ser sus grabaciones finales, de gran inter√©s dado que la banda de acompa√Īamiento incluy√≥ m√ļsicos de la Era del Swing de la categor√≠a de Frankie Newton y Chu Berry. Incluso Benny Goodman, que se encontraba en el estudio colindante, se acerc√≥ para colaborar con una casi inaudible participaci√≥n.

Hammond no qued√≥ satisfecho con el resultado, y prefiri√≥ poner en la cara B los viejos blues, pero “Take Me For A Buggy Ride” y “Gimme a Pigfoot” est√°n entre sus grabaciones m√°s populares.

Smith reanudó sus viajes agregando swing a su repertorio y logrando un cierto éxito.

El 26 de septiembre de 1937 sufrió un grave accidente de coche mientras viajaba a un concierto en Clarksdale, Misisipi.

Se dirig√≠a, a lo largo del estado de Misisipi, por la autopista 61 con su compa√Īero (y t√≠o de Lionel Hampton) Richard Morgan.

La llevaron al Afro-Hospital de Clarksdale, donde tuvieron que amputarle el brazo. Ya no volvi√≥ a recuperar el sentido y muri√≥ esa misma ma√Īana.

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